Единого определения о том, какую семью считать многодетной на федеральном уровне не закреплено. Указом Президента от 05.05.1992 № 431 лишь определяется, что региональные власти сами должны определить категории семей, которые будут считаться многодетными, с учетом национальных и культурных особенностей.

Основные положения о необходимости оказания помощи таким семьям и меры по ее осуществлению регламентированы вышеназванным указом. 

Рассчитывать на льготы многодетным семьям в  2020 году могут родители или один родитель, воспитывающие не менее трех несовершеннолетних детей. В отдельных областях возраст ребенка может увеличиваться до 23 лет. Например,бывают ситуации когда семья не может оформить удочерение/усыновление на принятого ребенка, в этом случае на него оформляется попечение. В этом случае семьей могут воспитываться трое несовершеннолетних детей, но статусом многодетной они обладать не будут, а следовательно и льготами пользоваться не смогут.

Многодетная семья включает в себя всех совместных детей и оставшихся от предыдущих браков. Статус несовершеннолетнего тоже имеет значение (усыновленный, находящийся под опекой, учащийся очно и прочее).
Родители, лишенные своих прав, уклоняющиеся от воспитания, либо отдавшие детей в интернат, также не могут претендовать на статус многодетных и пользоваться преимуществами.